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Viernes 23 de Febrero

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Minería e Hidrocarburos

Litio y la necesidad de mano de obra especializada

Mano de obra del litio
La demanda global acelera los tiempos de producción y refleja diversos desafíos de la industria minera.


Argentina, Chile, Bolivia y Australia son países productores que deben responder a la demanda del mercado. Sin embargo, la extracción de litio -que agilizó con fuerza su relevancia- no cuenta con suficientes trabajadores cualificados.
"En Argentina todos quieren ser abogados o médicos", dijo a Bloomberg Miguel Ángel Persoglia, quien ha trabajado en proyectos de cobre y plata, y ahora dirige las operaciones piloto en Jujuy de Minera Exar, una empresa conjunta entre Lithium Americas y la Sociedad Química y Minera de Chile. "No hay personal técnico para el litio", enunció.
Hasta hace dos años, la única compañía que extraía litio en Argentina era FMC, con sede en Estados Unidos. La empresa SQM-Lithium Americas planea comenzar a producir carbonato de litio en las salinas provinciales de Cauchari Olaroz, a una tasa anual de 25.000 toneladas a partir de 2019.
Extraer litio del agua salada es más barato y fácil que la minería de roca dura. Los productores perforan la salmuera, luego bombean el líquido a través de mangueras gigantes en estanques de evaporación. Lo que queda se procesa en carbonato de litio, cuyos precios se han triplicado en los últimos tres años.
Sin embargo, compañías como Orocobre han descubierto que el proceso es más complicado de lo que pensaban en un principio. La empresa con sede en Brisbane, Australia, que también opera en Cauchari Olaroz en sociedad con Toyota Tsusho, ha mencionado la falta de experiencia en ingeniería como uno de los obstáculos para alcanzar el objetivo de producción de más de 15.000 toneladas en los dos primeros trimestres de 2017. Con un clima nublado que impidió la evaporación y las tormentas de nieve impidiendo la llegada de un producto químico importado, la producción fue de aproximadamente 11.900 toneladas durante ese período.
Orocobre ha estado trabajando durante dos años con la Universidad Nacional de Jujuy, para capacitar a empleados actuales y estudiantes que podrían trabajar en la mina en el futuro, comentó Cristian Saavedra López, un chileno que dirige las operaciones de la empresa en Argentina.
La industria argentina de litio empleará a 1.538 personas para 2019, frente a las 1.178 actuales, según la Cámara Argentina de Empresarios Mineros. Una mina de carbonato de litio con una capacidad de 20.000 toneladas por año necesita un personal operativo de aproximadamente 200 integrantes, según el Ministerio de Energía y Minería del país suramericano.
Lithium Americas también aceleró la búsqueda de talentos para satisfacer el apetito mundial de litio, que se duplicará para 2025. Para equipar su empresa Minera Exar con trabajadores calificados, la compañía firmó un importante acuerdo con SQM en el 2016, y además aseguró una inversión de 285 millones de dólares (240 millones de euros) de la firma china Jiangxi Ganfeng Lithium y de la empresa la tailandesa Bangchak.
SQM produce carbonato de litio en una mina mucho más grande en el salar de Atacama, en la frontera con Chile. Ha enviado 60 ingenieros experimentados a Minera Exar, de acuerdo con Lithium Americas.
Mientras tanto, el mercado del litio seguirá creciendo ante el fomento de producción de automóviles eléctricos. China se ha comprometido a que los coches eléctricos e híbridos conformen una quinta parte de las ventas de autos para el año 2025. Gran Bretaña y Francia han anunciado que prohibirán las ventas de motores de combustión a partir de 2040, según consigna el portal Híbridos y Eléctricos.com